方祖涵:在拉斯維加斯,職業運動的豪賭

2017/05/19

photo credit: Shutterstock

幾個星期前,在北加州一間私人俱樂部的酒吧遇到幾位中年大叔。對住在釀酒區的有錢人來說,擁有私人酒莊好像一點也不稀奇,聽他們聊起自家品牌津津樂道的模樣,還滿有意思的。朋友向他們介紹我的分析工作,其中一位馬上出表達高度的興趣,「我們剛成立一支新球隊」,他說。

他說的新球隊,是美國職業冰上曲棍球聯盟(NHL)第31隊,「拉斯維加斯黃金騎士」。這支新球隊將在10月開打的球季進駐賭城繁華的大街,正式在已經有百年歷史的冰上曲棍球聯盟亮相。

黃金騎士的主場館是T-Mobile Arena,這座新球場由MGM賭場集團跟AEG娛樂事業共同出資建造。當初為了爭取新球隊,他們甚至先把球場蓋好,冒著萬一沒有球隊使用會嚴重虧損的風險,還好豪賭的結果,沒有讓人失望。

黃金騎士隊的成立,在職業運動市場有突破性的意義。儘管拉斯維加斯在美國西岸是重要的經濟區域,幾個大型職業聯盟卻遲遲沒有讓它擁有自己球隊的打算。主要的原因有幾個:首先,賭城雖然每年有超過4,000萬人次造訪,城裡居民卻只有60萬(包含郊區總共200萬),在這個已經有非常多娛樂選項的地方,職業球隊是否能從中培養忠實球迷,有很大的未知數;而拉斯維加斯大道已經非常擁擠的交通,以及房地產崩盤後疲弱的居民消費力,也是負面的因素。

此外,更大的疑慮,更在於職業運動跟賭博市場彼此的尷尬。兩者之間利益與衝突的糾結盤根錯雜,職業運動因為合法賭博活動的存在,增加受關注的程度,換來直接的收入。然而賭博活動可能造成的弊端,卻是所有職業運動的大忌。在過去,城裡只有小聯盟棒球隊(台灣球迷應該記得陳金鋒曾是51區隊史上全壘打、壘打數、打點,還有三振數的紀錄保持人),主要就是因為職業聯盟對賭博環境的擔憂。

科技進步造成的改變,讓職業運動對拉斯維加斯開始有不同的想法。網際網路與新興娛樂的發展,讓賭城不再是運動賭博的唯一途徑。流行的線上遊戲Fantasy Sports(夢幻總教頭)遊走法律灰色地帶,其實跟賭博沒什麼兩樣,既然到處都可以下注,賭城的顯著性就下降很多。在此同時,大數據與資料分析技術的提升,讓作弊變得較難遁形,替比賽公平帶來一定程度的保障。

去年年底黃金騎士取得新加盟冰上曲棍球聯盟的資格,沒過幾個月,美式足球聯盟(NFL)同意奧克蘭突擊者3年後搬遷到拉斯維加斯的要求。很顯然的,大家對賭城不再有像過去那麼多的顧忌。突擊者受夠了奧克蘭的老舊球場,拉斯維加斯不但願意替他們蓋新球場,還通過法案用提高旅館稅的方式募款:從今年3月開始,住宿當地旅館要多付房價的0.88%替突擊者蓋球場,雖然平均一晚只增加1、2塊美金,一年4,000萬次的觀光人數,很快就能籌到大半的建築費用。

冰上曲棍球跟美式足球即將在拉斯維加斯有球隊,接下來,哪一個職業聯盟會跟進呢?

NBA已經在拉斯維加斯進行過明星賽跟夏季聯盟的比賽,不過,2007年明星賽發生多起嚴重治安事件,總計造成300多人被逮捕,讓職籃球團仍然心有餘悸;不少明星球員有賭博的習慣,也是他們卻步的原因。這些年來有好幾個球團老闆希望把球隊搬到賭城,包括沙加緬度國王跟密爾瓦基公鹿,雖然都沒有成功,可是在T-Mobile Arena蓋好以後(冰上曲棍球可以跟NBA共用場館),可能性越來越高了。

比較耐人尋味的是大聯盟職棒,拉斯維加斯海拔高天氣又乾燥,如果在那邊有球隊,應該會像科羅拉多洛磯山隊主場一樣全壘打滿天飛。不過,大聯盟裡有好幾個球團等著要搬家,像坦帕灣光芒跟邁阿密馬林魚的比賽幾乎沒有觀眾,另起爐灶可能是唯一生路。

不管敢不敢下注,職業運動在拉斯維加斯正在進行一場豪賭,究竟誰會是最後的贏家,就等時間來開牌了!

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