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Yuki Hagiwara和Isabel Reynold原作李明洋摘譯

「安倍經濟學」(Abenomics)可能有助於日本股價的翻漲,使得諸如豐田汽車這類公司的盈利創下歷史新高,然而,窮人的狀況卻仍未見起色。

根據日本政府最新公布的數據顯示,在日本,每6個孩童就有1個生活窮困。這樣的比例是1985年以來的歷史新高。若只針對單親家庭,則貧窮的比例更高達55%,名列「經濟合作與發展組織(Organization for Economic Cooperation and Development, OECD)」中狀況最糟的國家之列。

日本的窮人之所以無法脫離困境,昂貴的教育費用是主因之一。為了讓子女通過高中入學考試,以便日後覓得一份體面的工作,支付高額的補習費用成為無法避免的。如果父母負擔不起,那就會使子女的未來陷入低工資生活的風險。

任職於首都大學東京(Tokyo Metropolitan University),專攻貧窮與社會排除(social exclusion)的阿部彩教授在接受訪問時指出:「如果(某國的)孩童無法完全發揮潛能,那麼無疑的,該國勞動力的品質必定很糟,......不投資解決貧窮問題,將會拖垮經濟成長。」

阿部表示,日本已經面臨人口老化和工作力下降的問題,加上弱勢年輕族群無法建立起成功的事業,可能會讓政府損失每人一生中應繳交的9,600萬日元稅金及社會福利費用。

根據政府的統計數據,在日本,缺乏經濟奧援的孩童幾乎不可能接受教育到18歲或以上。目前全國大約有2/3的學生上補習班,每個月單單一科的補習費就要數萬日元。阿部彩認為,貧窮將會世襲到下一代,因為缺乏學歷的意思就是,他們日後將賺不到足夠的錢來栽培他的孩子。

出生在單親家庭,和母親及哥哥住在一起的田原君,15歲就輟學去找工作。這位現年19歲,面貌清秀,186公分高的建築工人回憶起小時候在「窄小、陰暗且骯髒」的公寓裡長大,他的母親則是從清晨就開始工作,直到他晚上上床睡覺時還沒結束。他和哥哥在學校常常沒吃中餐,然後把學校餐廳發的麵包和乳酪帶回家。他說他想盡快賺錢,因為他總是挨餓,想找東西來吃。「我再也不想過這樣的生活了,」他說。

日本雖然提供國民相對平等的受教機會,但是隨著教育階段愈高,貧困兒童的人數就愈少。根據關西國際大學(Kansai University of International Studies)道中隆(Ryu Michinaka)教授在2010年所做的研究顯示,貧困家庭子女的高中就學率約為90%,但相較之下,一般家庭子女的高中就學率高達98.4%。至於高等教育,政府部門提供的數據顯示,低收家庭子女就讀大學的比例不到1/5,但一般家庭子女的大學就學率高達51%。

根據文部科學省的統計資料指出,每年日本公立高中的學費約40萬日元,而私立高中的平均學費更高達100萬日元。對於貧困家庭來說,昂貴的學費是擋在高中入學之前的最大障礙。

一位有兩個孩子的46歲單親母親焦慮地說,如果她那就讀初中的15歲兒子進不了公立高中,就必須離開學校去找工作。這位在學校擔任文書工作的母親表示,當初她之所以不讓大兒子去上補習班,就是因為她知道如此一來將負擔每個月高達4萬5千日元的兩科補習費帳單。而她的年所得為270萬日元,符合請領社會救助金的條件。日本政府對貧困家庭的定義為,家庭成員平均每人年所得少於122萬日元。

在2013年,日本政府通過了一項照顧窮人的法案,讓更多的社工進入學校,以及提供更多免學費的課後輔導班給學習困難的學生。然而,東京大學(University of Tokyo)的大沢真理教授抨擊,該法案沒有為減少貧窮人口訂定具體的目標,也沒有提供足夠的資金,以協助需要幫助的人。他表示,沒有針對每年貧困家庭子女高中就學的情況,建立起監督的機制。

不過,隸屬執政聯盟公明黨成員的國會議員古屋範子表示,制定該法案是相當重要的一個步驟。她說:「很明顯的,我們針對貧困兒童起草了一項法案。這顯示我們國家準備著手對付貧困問題。」

OECD在去年公布的一份報告中指出,長期所得不平等之所以會抑制經濟成長,部分原因在於社經地位弱勢者對於自身教育的投資不足所致。2007年,一項針對大阪堺市所做的研究發現,在接受政府社會福利救助的家庭中成長的族群中,有25%的人日後也以社會救助金度日。

古屋指出,父母雙方離婚後可能會讓家庭陷入貧困,而需要包括住屋安排、精神健康治療及職業訓練等廣泛的救助。在接受訪問時,她表示:「在大多數的案例中,會由母親負責照顧孩子,......這些曾為家庭主婦的婦女通常都缺乏與時俱進的技能或豐富的工作經驗。即使她們工時甚長,但收入卻極為微薄。」

在這樣的情況下,要想在孩子的學業上多花些時間和精力是很難的。例如前述的46歲單親媽媽又找了第二份工作,以便達到收支平衡,但是她卻得每天早上8點出門,晚上10點才能回家。幸好,她的15歲兒子非常幸運,因為有一個名叫「兒童之門(Kid's Door)「的非營利組織提供他兒子免費的課業輔導,後來他也順利通過了公立高中的入學考試。現在,他是個高中一年級的新生,而且正打算繼續讀大學。

在接受訪問時,這位幸運的青年回憶當初參加週末課輔班時,由東京大學、早稻田大學及其他一流大學的學生所組成的志工教師讓他瞭解到,接受教育可以使職業的選項更為寬廣。「我以前認為讀高中只是為了讀書而已。」

就讀東京大學,同時也在「兒童之門」擔任志工教師的紀山田說:「大家都會談教育鴻溝,但是當你來到了這裡,你才真的會被震撼到。念到初中三年級的學生連九九乘法表都不會,而且也拼不出任何一個英文單字。他們一直以來都很無助。」

然而,田原君,那位建築工人說,對他而言回去學校接受教育並不是最迫切需要的。「建築公司的一位督導告訴我,要趁年輕的時候去讀書或拿一些證照,但是我不知道我可以做什麼,或者說我不知道我想要做什麼。目前,我可以養活我自己。我不覺得需要改變什麼。」

(本文原作者Yuki Hagiwara和Isabel Reynold均為The Japan Times專欄記者。)

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